孩子發展關鍵期,「養寵物」有助於培養哪些能力?

與寵物互動時,大腦會分泌「催產素」,有助於降低壓力荷爾蒙對身體的傷害,也能在養寵物過程中讓孩子學會尊重、理解與包容。父母不妨思考看看,在孩子生命的各階段,寵物可以扮演什麼角色?

圖/《換個爸媽過幾天》

常聽到許多家長的問題:

「獨生子女要求養貓或養狗作伴,父母該如何抉擇?」
「過去經驗孩子都是三分鐘熱度,我是否該答應他養寵物?」
「孩子多愁善感,是否能承受寵物生老病死的心理衝擊?」
「孩子過度投入寵物的世界,是否會影響課業?」
「蜘蛛、蠍子、爬蟲類等另類寵物讓其他家人十分害怕,該如何溝通協調?」

先分享我自己的經驗:從小我就對於各類動物十分感興趣,不時就從外面「捉」、「撿」、「買」回家觀察及飼養,最多時曾高達十種以上,包含貓、狗、鳥、甲蟲、蠶寶寶、魚、龜鱉、青蛙……族繁不及備載。尤其養魚是5歲至今50歲不曾間斷的興趣。

養寵物有那些好處?培養主動性、恆心與責任感

從飼養動物的經驗中,我培養出觀察與分析的能力及恆心與責任感,畢竟小動物的生命十分脆弱,你的一舉一動、作為或不作為,都有可能決定牠的生死。

現在回想起來最神奇的是:我從未因為飼養動物的問題被父母阻止或責罵,父母不介入、相對也甚少幫忙,一切要由自己打理。也因此,我養成自動自發的習慣;自動自發、小心謹慎、防範未然,成為我性格特質的一部分。

進入學校後,小學的「自然」與國高中的「生物」理所當然成為我最喜歡的科目,之後自然而然選擇第三類組,逐步走向醫學之路。

也就是說,我會成為醫生,要感謝父母放任我愛養什麼就養什麼……當然也需感恩那些一路走來因為我的「試誤學習」而死傷無數的小動物們。

說完我的經驗了,但是需要提醒的是,因為每位孩子與每個家庭的情況都不同,所以我的個案不能當作通則。以下,分析「孩子養寵物」這件事的各個面向,提供父母參考。

孩子生命各階段,寵物可扮演什麼角色?

從大腦發育的觀點來看,許多事物都有所謂的「關鍵期」,即:如果關鍵期沒有接觸,有可能終生都不再會有興趣、或即使努力也無法擅長。語言、音樂的關鍵期大多在五歲前,對於大自然、運動、人文及人際互動的喜愛,我相信關鍵期也是在生命的早年。所以建議父母在五歲前讓孩子多方接觸各個領域,比較容易讓孩子探索出自己潛藏的興趣與特殊能力。

從艾瑞克森的心理社會發展階段論來看,2-3歲是培養「自律」的關鍵期、4-6歲是培養「自主」的關鍵期、6-11歲是培養「勤奮積極」的關鍵期、12-18歲是培養「角色與認同」的關鍵期。父母可以思考看看,在孩子生命的各階段,寵物可以扮演什麼樣的角色。

圖/《換個爸媽過幾天》

與寵物互動:大腦會分泌「催產素」,降低壓力、產生「愛」

人們與寵物互動時,大腦會分泌「催產素」這種神經傳導物質。催產素最先被發現的功能是促進子宮收縮,可以做為難產時的藥物選擇。後續研究顯示母嬰依附關係的建立,也就是「愛」的感覺,也與催產素有密不可分的關係。眼神接觸、撫摸擁抱、照顧、玩樂嬉戲,都可以促進主人與寵物的催產素分泌。更重要的是,催產素還可以降低壓力荷爾蒙對於身體的傷害性。所以說,寵物對主人、主人對寵物,都有療癒的功效。

對於特殊的孩子,例如自閉症或亞斯伯格症孩童,寵物更有不可思議的療效。這類孩子普遍都有觸覺防禦與溝通困難,不須言語的溫馴動物、毛茸茸的溫柔觸感,是促進孩子打開心靈的最棒老師。

接觸寵物:學習尊重理解與珍惜

寵物各有性格,狗狗真誠熱情,可以讓孩子體驗無條件的愛。另外狗狗需要大量運動,可以督促孩子每天出門,一起接觸陽光、運動流汗。貓咪獨立、有個性,可以讓孩子學會尊重、理解與包容。

另外,寵物不會說話且身心特質與人類大不相同,可以訓練孩子查找資料、細心觀察、實驗驗證、虛心客觀的好習慣。寵物有生老病死,雖然無可避免可能遭遇傷心的時刻,但也能讓孩子體驗珍惜時光、珍惜每一段關係。

養寵物前,家長與孩子一起三思而後行

1.先說千萬不可做的事情:未經商量以寵物做禮物、跟風炫耀飼養特殊種類或品種的寵物、為了寵物問題反覆與孩子起衝突、擅自丟棄或送養孩子的寵物……這些行為可能扭曲孩子的價值觀,甚至破壞親子關係、造成孩子的心靈創傷。

2.循序漸進,從好照顧、對環境影響較小的寵物開始飼養,例如魚類不會亂跑、不會製造噪音、出遠門時可以長時間不餵食,就是十分適合的入門選擇。逐步培養孩子的耐性與責任感,可以避免三分鐘熱度的問題。

3.野外採集、台灣原生的水族與昆蟲,例如蓋斑鬥魚、溪蝦、金龜子等,也是十分適合的入門寵物。細心觀察、布置模擬天然的生存環境,進一步認識我們生活的土地與水域,這是十分可貴的鄉土教育。如果不想養了,可以與孩子一起放回原地,尊重生命又不影響生態。

4.以收養取代買賣,選擇收養流浪貓狗,是最棒的親子任務。許多流浪貓狗曾經歷人類的不當對待,身心布滿創傷。讓孩子學習接納、包容與無條件的關懷,學習勇敢承擔與持續承諾、體驗與另一個生命逐步建立深刻的關係、進而有能力療癒另一個生命,這是更加寶貴的生命教育。

好吧,我承認以上內容似乎一面倒讚揚成長過程中有寵物陪伴的好處。沒辦法,我就是被寵物圍繞著長大的受益者。總之父母多傾聽、多理解、多參與,帶著孩子多體驗、循序漸進,也許在陪伴孩子照顧寵物的過程中,也可以喚醒我們心中潛藏已久的童趣與柔情。

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責任編輯:陳珊珊
核稿編輯:李羏

出刊日期:2022.09.20